Het leven van een app developer is niet alleen fun & games. Hoe graag je het ook anders zou willen, apps ontwikkelen is meer dan alleen het creatieve denkproces. Je kan het juridische aspect, dat onvermijdelijk bij het ontwikkelen van apps komt kijken, onmogelijk negeren. Geheimhoudingsverklaringen (NDA’s), gebruikersvoorwaarden, privacy statements en merkregistraties; je kan er gewoonweg niet omheen. En wat met mijn business? Heb ik per se een vennootschap nodig of kan ik ook gewoon als zelfstandige aan de slag?

Ben je nieuw op de markt van app development dan lijkt het misschien logisch om jouw zaakjes als zelfstandige te runnen. Je gaat jouw diensten op freelance basis aan verschillende opdrachtgevers aanbieden. Geen probleem. Nu ja, zolang alles goed gaat. Vaak is er behoorlijk wat geld gemoeid met app development. Één ontevreden klant, één gefaald project; er hoeft niet veel te gebeuren vooraleer je schuldeisers aan je deur komen kloppen. Om nog maar te zwijgen van de enorme boetes die de app-ontwikkelaar riskeert als hij de privacywetgeving niet nauwgezet respecteert (een datalek is zo gebeurd). Als zelfstandige loop je op vele vlakken een aanzienlijk financieel risico. Jouw persoonlijke bezittingen (wagen, tv, pc, etc.) kunnen zomaar verkocht worden om de put te vullen die jouw onderneming heeft achtergelaten.

Als je eerst hoge uitgaven of schulden moet maken vooraleer je inkomsten genereert, overweeg je best een vennootschap op te richten. De bvba en de nv zijn hierbij de aangewezen vennootschapsvormen. Zij bieden de vennoten immers beperkte aansprakelijkheid:
als oprichter kan je in principe slechts het bedrag verliezen dat je hebt ingebracht.
De oprichters van een bvba en een nv zijn bovendien wettelijk verplicht een financieel plan op te stellen dat de financiële leefbaarheid van het project gedurende de eerste twee jaren waarborgt. Hiervoor doen zij bij voorkeur beroep op een professionele boekhouder. Op die manier wordt het risico op faillissement sterk teruggedrongen.

De meeste mobile app development bureaus in België hebben zich georganiseerd in een bvba of een nv. Het is geen verassing dat de grote (internationale) spelers à la Emakina (700 personeelsleden) en Accenture Digital (130 personeelsleden) kiezen voor de nv-structuur.
Ook het Gentse In The Pocket (35 personeelsleden) is trouwens een nv. Die rechtsvorm is het best aangepast aan grote ondernemingen met een omvangrijk personeelsbestand en een sterke financiële basis. Ook kan de nv beroep doen op het brede publiek van spaarders voor een zogenaamde publieke kapitaalverhoging. Sommige nv’s (zoals Emakina) zijn ook beursgenoteerd. Verder zijn de aandelen van een nv in principe vrij overdraagbaar. Wie de aandeelhouders zijn in een nv speelt dus in mindere mate een rol.

Over het algemeen sluit de bvba-structuur beter aan bij ondernemingen met een besloten en familiaal karakter. Alle aandelen zijn er op naam en kunnen slechts in beperkte kring worden overgedragen. In een bvba is het van belang dat het beleid van de onderneming in handen blijft van een bepaalde groep aandeelhouders. Gentse start-ups als Corecrew (15 personeelsleden), Appreciate (10 personeelsleden), 9000 Studios (7 personeelsleden) en
G-flux (3 personeelsleden) kozen voor de bvba-structuur. Verder zien we dat vele app-ontwikkelaars die eigenhandig als freelancer aan de slag gaan, opteren voor een éénpersoons-bvba (EBVBA). Deze vennootschapsvorm biedt dezelfde garanties als de gewone bvba, maar heeft het voordeel dat ze als enige door één enkele ondernemer kan worden opgericht.

Ten slotte is er ook nog de starters-bvba (s-bvba), een vennootschapsvorm die vaak over het hoofd wordt gezien. Weinig start-ups kiezen voor dit type vennootschap, ondanks het feit dat de s-bvba speciaal voor hen in het leven werd geroepen. De meningen over de s-bvba zijn verdeeld. Sinds de lancering in 2010 bleek de nieuwe vennootschapsvorm immers geen onverdeeld succes. Een wetswijziging uit 2014 heeft de s-bvba echter een stuk interessanter gemaakt. De s-bvba mag tegenwoordig een onbeperkt aantal werknemers op de loonlijst hebben, waar zij vroeger maximaal vijf voltijdse werknemers mocht aanwerven. Ook is het niet langer vereist dat de s-bvba na vijf jaar wordt omgevormd naar een gewone bvba. Voortaan kan de s-bvba met andere woorden voor onbepaalde duur worden opgericht.
Op papier kan een s-bvba bovendien worden opgericht met een startkapitaal van één euro. Ondanks dit uiterst bescheiden startkapitaal genieten de oprichters van een s-bvba – net zoals in de gewone bvba – van een beperkte aansprakelijkheid en van de afscherming van hun privévermogen. In de praktijk blijkt een startkapitaal lager dan drie- à vierduizend euro evenwel niet realistisch gezien de verplichte notariële en boekhoudkundige kosten. In ieder geval is de s-bvba een volwaardig alternatief voor uitheemse vennootschapsvormen zoals de Limited company (LTD) die al te vaak gerelateerd worden met malafide praktijken (en dus wantrouwen wekken bij banken en andere kredietverstrekkers).

Door een vennootschap op te richten heb je ook een extra argument waarmee je investeerders en kredietverleners over de streep trekt. Banken hebben over het algemeen een groter vertrouwen in vennootschappen (al valt dit te betwisten voor de s-bvba). Daarnaast introduceerde de Vlaamse regering in juli 2015 de ‘tax shelter’. Dit is een fiscale stimulans die particulieren moet overtuigen om te investeren in Belgische start-ups. Sinds kort bestaat ook het wettelijk kader om via crowdfunding te genieten van dit fiscale duwtje-in-de-rug. Wie investeert in een kmo mag rekenen op een belastingvermindering van 30%.
Voor investeringen in micro-ondernemingen bedraagt de belastingvermindering maar liefst 45%. Enkel vennootschappen komen in aanmerking. Zelfstandige app-ontwikkelaars vallen uit dus uit deze fiscaal voordelige boot. In ruil voor de kapitaalinjectie krijgt de investeerder aandelen van de vennootschap.

Op het eerste zicht lijkt een vennootschap misschien een waste of good money: een verplicht startkapitaal, loodzware notariskosten, de vergoeding van een boekhouder, etc. In the long run is het een investering die – in de mate van het mogelijke – én veilig is én zichzelf terugbetaalt. Ben je ervan overtuigd dat jouw idee/app geld waard is? Neem dan geen risico en richt een vennootschap op. De opties zijn legio.